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Inundados por la desinformación sobre el nuevo coronavirus en los medios de comunicación social, algunos gobiernos asiáticos se defienden con detenciones, multas y leyes de noticias falsas, algo que los defensores de la libertad de expresión temen que afiance las medidas que también pueden silenciar la disidencia.

Por lo menos 16 personas han sido detenidas por puestos de coronavirus en Malasia, la India, Tailandia, Indonesia y Hong Kong, mientras que Singapur ha utilizado su nueva y controvertida ley de «noticias falsas», POFMA, para obligar a los medios de comunicación y a los usuarios de los medios sociales a llevar advertencias del gobierno en sus puestos y artículos diciendo que contienen falsedades.

«Afortunadamente, ahora tenemos la POFMA para hacer frente a estas noticias falsas», dijo Lawrence Wong, uno de los ministros que encabezan un grupo de trabajo del gobierno de Singapur para detener la propagación del virus.

Se desconocen muchos detalles del nuevo coronavirus parecido a la gripe que apareció hace unas semanas en la ciudad china de Wuhan. Como el número de muertos ha pasado de 420, la ansiedad ha sido alimentada por los mensajes de los medios sociales que van desde lo extraño a lo malicioso.

Los mensajes incluyen la especulación sobre cómo el virus puede ser capturado – a través de un videojuego según uno – o evitado – un ministro del gobierno en Myanmar fue reprendido por compartir un mensaje que recomendaba comer más cebollas – a los temores locales de muertes o ataques anti-chinos.

«Lo que yo llamo la ‘cepa del imbécil’ ha creado un pánico mundial impulsado por los medios sociales que a su vez se está alimentando de sí mismo», escribió Karim Raslan en su columna sindicada regionalmente, señalando lo mucho que se había convertido en un reto para los gobiernos.

Al menos cinco personas fueron detenidas y puestas en libertad bajo fianza en el estado suroccidental de Kerala, en India, por los mensajes de WhatsApp, dijo Aadhithya R, jefe de la policía del distrito de Thrissur. Seis personas fueron arrestadas en Malasia bajo la sospecha de difundir noticias falsas.

En Vietnam, donde un ejército de censores cibernéticos rastrea los comentarios de los medios sociales para el gobierno comunista, al menos nueve personas han sido multadas y a tres celebridades se les ha pedido que expliquen sus acciones sobre los mensajes sobre el coronavirus.

Tailandia saludó el éxito del «centro de noticias anti-falsificación» que creó el año pasado. Docenas de funcionarios revisaron casi 7.600 puestos en cuatro días a partir del 25 de enero, lo que llevó a que 22 puestos se destacaran como falsos en su sitio web y a dos detenciones en virtud de las leyes de delitos informáticos.

«El centro de noticias antifalsificación está trabajando intensamente para verificar estos rumores y comunicar la verdad a la gente», dijo el Ministro de Digital Puttipong Punnakanta.

Tailandia es uno de los países en que las leyes sobre los puestos en los medios de comunicación social se han endurecido en los últimos años, a pesar de las quejas de los grupos de derechos humanos de que podrían utilizarse para atacar a los opositores del gobierno.

Control
Los defensores de la libertad de expresión temen que la campaña contra el coronavirus pueda ayudar a los gobiernos a ampliar su control y a perjudicar la campaña de salud.

«La criminalización de la palabra, aunque esté dirigida a las falsedades, es muy probable que ahogue el intercambio de información en tiempo real que es esencial durante las epidemias», dijo Matthew Bugher, Jefe del Programa de Asia para el grupo de campaña sobre la libertad de expresión Artículo 19.

China ha censurado durante mucho tiempo los medios de comunicación social de forma intensa y algunos críticos dicen que puede haber retrasado la información sobre el virus emergente en Wuhan – y por lo tanto las posibles contramedidas.

Ocho personas fueron arrestadas después de haber sido acusadas de difundir rumores sobre enfermedades a principios de enero, pero el caso fue abandonado la semana pasada en medio de la creciente ira pública por el manejo de la nueva crisis.

Mientras tanto, la omnipresente aplicación de mensajería WeChat de Tencent Holdings ha añadido herramientas para ayudar a desacreditar los rumores de virus. El diario oficial People’s Daily también ha introducido una herramienta para ayudar a la gente a verificar los informes.

Las empresas occidentales de medios sociales también están intensificando su acción. Facebook Inc. ha dicho que eliminaría la información errónea sobre el coronavirus, una rara desviación del enfoque habitual de los contenidos de salud de la mayor red social del mundo.

Las amenazas del gobierno
Taiwán ha advertido del castigo por difundir desinformación. La policía de Corea del Sur estaba trabajando con los reguladores de telecomunicaciones para bloquear «información falsa», dijo la agencia de noticias Yonhap.

La policía indonesia dijo que dos personas habían sido arrestadas por difundir noticias falsas y se enfrentan a cargos que podrían llevarlos a la cárcel hasta cinco años. La policía de Hong Kong dijo que un guardia de seguridad de un centro comercial fue arrestado por difundir noticias falsas sobre infecciones.

En Singapur, algunos dijeron que el gobierno estaba usando su nueva ley de noticias falsas de manera responsable.

«Muchos ejemplos de información errónea, datos confusos y noticias francamente falsas representan un peligro claro y presente para la seguridad y la salud públicas», dijo Nicholas Fang, fundador de la consultoría Black Dot Research de Singapur.

Pero no todos estaban convencidos.

La periodista y activista Kirsten Han está entre los que han recibido un aviso de corrección del gobierno – en su caso por compartir un artículo relacionado con las ejecuciones del estado el mes pasado en lugar de cualquier cosa que tenga que ver con el coronavirus.

«Sólo porque haya usos relativamente más justificables de una ley de #fakenews, no significa que la ley haya sido bien redactada y no pueda ser un instrumento de abuso y opresión», comentó en Twitter.

Thomson Reuters 2020

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